Em abril de 2021, a unidade de inteligência financeira da Rússia se reuniu em Moscou com o chefe regional da Binance, a maior exchange de criptomoedas do mundo. Os russos queriam que a Binance concordasse em entregar dados de clientes, incluindo nomes e endereços, para ajudá-los a combater o crime, de acordo com mensagens de texto que o funcionário da empresa enviou a um parceiro de negócios.

Na época, a agência, conhecida como Rosfinmonitoring ou Rosfin, estava tentando rastrear milhões de dólares em bitcoin levantados pelo líder da oposição russa Alexei Navalny, disse uma pessoa familiarizada com o assunto. Navalny, cuja rede Rosfinmonitoring adicionou naquele mês a uma lista de organizações terroristas, disse que as doações foram usadas para financiar esforços para expor a corrupção dentro do governo do presidente Vladimir Putin.

O chefe da Binance na Europa Oriental e Rússia, Gleb Kostarev, consentiu com o pedido de Rosfin de concordar em compartilhar dados de clientes, mostraram as mensagens. Ele disse ao sócio que não tinha “muita escolha” no assunto.

Kostarev não comentou este artigo. A Binance disse à Reuters que nunca foi contatada pelas autoridades russas sobre Navalny. Ele disse que antes da guerra estava “buscando ativamente a conformidade na Rússia”, o que exigiria que respondesse a “pedidos apropriados de reguladores e agências de aplicação da lei”.

O encontro, que não foi relatado anteriormente, foi parte dos esforços de bastidores da Binance para construir laços com agências governamentais russas, enquanto buscava impulsionar seus negócios crescentes no país, segundo reportagens da Reuters. Este relato desses esforços é baseado em entrevistas com mais de 10 pessoas familiarizadas com as operações da Binance na Rússia, incluindo ex-funcionários, ex-parceiros de negócios e executivos da indústria de criptomoedas, e uma revisão de mensagens de texto que Kostarev enviou para pessoas de fora da empresa.

A Binance continuou a operar na Rússia desde que Putin ordenou que suas tropas entrassem na Ucrânia em 24 de fevereiro, apesar dos pedidos do governo em Kiev à Binance e outras exchanges para banir usuários russos. Outras grandes empresas de pagamento e fintech, como PayPal e American Express, interromperam os serviços na Rússia desde que o Kremlin lançou o que chama de “operação especial” para desmilitarizar e “desnazificar” a Ucrânia. Um dos principais rivais da Binance na Rússia, EXMO.com, disse na segunda-feira que não atenderia mais clientes russos e bielorrussos e estava vendendo seus negócios na Rússia. Algumas trocas de criptomoedas menores permanecem.

O CEO Changpeng Zhao, amplamente conhecido por suas iniciais CZ, disse que é contra a guerra e “os políticos, ditadores que iniciam as guerras”, mas não contra “as pessoas de ambos os lados da Ucrânia e da Rússia que estão sofrendo”. Zhao não comentou este artigo. A Binance encaminhou à Reuters as declarações anteriores de Zhao sobre o assunto.

Representantes legais da Binance disseram à Reuters que “o envolvimento ativo com o governo russo parou devido ao conflito”. Na quinta-feira, a Binance disse aos usuários que estava limitando os serviços para grandes clientes na Rússia por causa das últimas sanções da União Europeia a Moscou.

Os volumes de negociação da Binance na Rússia aumentaram desde o início da guerra, mostram dados de uma importante empresa de pesquisa do setor, à medida que os russos se voltaram para as criptomoedas para proteger seus ativos das sanções ocidentais e da desvalorização do rublo. Em uma mensagem recente para um contato do setor, Kostarev disse que a prioridade da Binance era garantir que o mercado permanecesse aberto, para que a exchange não estivesse “fazendo barulho”. Ele não detalhou.

Solicitada pela Reuters para esclarecer a mensagem de Kostarev, a Binance disse que a guerra e a crise econômica podem acelerar a adoção de criptomoedas entre os cidadãos russos da classe trabalhadora que procuram meios alternativos de pagamento. A Binance acrescentou que está aplicando agressivamente as sanções impostas pelos governos ocidentais, mas não “congelará” unilateralmente milhões de contas de usuários inocentes.

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A LIBERDADE DO DINHEIRO

Desde seu lançamento há cinco anos em Xangai, a Binance cresceu para dominar o setor de criptomoedas russo não regulamentado, com cerca de quatro quintos de todos os volumes de negociação, mostram dados de mercado. A Binance disse que não comenta “projeções de dados externos” e, como empresa privada, não compartilha essas informações publicamente.

Zhao, em 2019, disse aos russos que a missão da Binance era aumentar a “liberdade de dinheiro” e “proteger os usuários”. Os russos acorreram à plataforma, vendo-a como uma alternativa a um sistema bancário monitorado de perto por um estado em que desconfiavam.

De acordo com um projeto de lei para regular as empresas de criptomoedas, a Binance concordou com a Rosfinmonitoring em estabelecer uma unidade local na Rússia através da qual as autoridades podem solicitar dados de clientes, mostram as mensagens de Kostarev analisadas pela Reuters. Questionado se havia criado essa unidade local, a Binance respondeu: “Se considerarmos estabelecer uma entidade local na Rússia no futuro, a Binance nunca compartilhará dados sem uma solicitação legítima de aplicação da lei”.

O chefe de gabinete de Navalny, Leonid Volkov, disse à Reuters que a estrutura regulatória proposta pela Rússia pode permitir que o Kremlin identifique os doadores de criptomoedas do grupo de oposição. Desde a prisão de Navalny em janeiro de 2021, sua fundação anticorrupção incentivou publicamente os apoiadores a doar via Binance, dizendo-lhes que essa era a maneira mais segura de fazê-lo porque, ao contrário das transferências bancárias, as autoridades não saberiam a identidade dos doadores.

“Essas pessoas estarão em perigo”, disse Volkov, que dirige a fundação da Lituânia. Se a Binance quiser proteger seus clientes, Volkov continuou, ela “nunca deve fazer nada com o governo russo”. O Kremlin se recusou a comentar sobre a captação de recursos cripto de Navalny ou as operações da Binance.

Em resposta às perguntas da Reuters, a Binance disse que antes da guerra apoiava a legislação que traria clareza à regulamentação. Mas o conflito na Ucrânia e as sanções ocidentais a muitos bancos russos tornaram “praticamente impossível para qualquer plataforma iniciar ou considerar planos futuros na região”.

Pessoas próximas à Binance disseram que apoiavam o projeto de lei porque, uma vez aprovado, as exchanges de criptomoedas seriam obrigadas a fazer parceria com bancos russos, permitindo que os clientes depositassem e negociassem significativamente mais fundos.

O Ministério das Finanças disse no início de abril que terminou de redigir seu “projeto de lei sobre a regulamentação das moedas digitais”. Pessoas envolvidas nas discussões dizem que o governo quer agir rapidamente para transformar o projeto em lei. Um legislador disse ao jornal oficial do parlamento no mês passado que a legislação de criptomoedas ajudaria a mitigar os danos à economia russa causados ​​pelas sanções.

Entre as agências que ajudam a desenvolver a lei está a Rosfinmonitoring, responsável pelo combate à lavagem de dinheiro e ao financiamento do terrorismo. Embora nominalmente independente, atua como um braço do Serviço Federal de Segurança (FSB), o principal sucessor da KGB da era soviética, disseram cinco pessoas que interagiram com Rosfin. O diretor de Rosfin, Yury Chikhanchin, é um veterano dos serviços de segurança, de acordo com sua biografia oficial.

Marshall Billingslea, ex-chefe da Força-Tarefa de Ação Financeira, um órgão de vigilância global que estabelece padrões para autoridades que combatem crimes financeiros, disse em uma conferência no ano passado que Rosfin estava “firmemente sob controle do FSB” para garantir que apenas transações sancionadas pelo Estado fossem feitas dentro e fora da Rússia. Billingslea disse que “não foi surpresa” ver Rosfin declarar a rede de Navalny uma organização terrorista após sua prisão.

A Rosfin, em resposta por escrito às perguntas da Reuters, disse que está em total conformidade com os padrões internacionais de independência operacional em áreas como a regulamentação das atividades de provedores de serviços de ativos virtuais. Chikhanchin não comentou.

Pelo menos uma outra exchange de criptomoedas não concordou em fornecer dados de clientes à Rosfin devido a preocupações sobre como as informações poderiam ser usadas e a influência do FSB na unidade, de acordo com uma pessoa familiarizada com as discussões. Outros no setor de criptomoedas da Rússia disseram que também estavam céticos em relação ao projeto de lei.

“Ninguém sabe se o sistema de escritório local proposto será usado para o bem ou para o mal”, disse Mike Bystroff, sócio do escritório de advocacia Digital Rights Center, com sede em Moscou, que representou a Binance quando contestou com sucesso a proibição de seu site em janeiro. 2021.

A disposição da Binance de se envolver com a Rosfin até 2021 contrastou com sua abordagem em outros lugares. Alguns reguladores nacionais acusaram a empresa de reter informações. O regulador da Grã-Bretanha disse em agosto do ano passado que uma unidade da Binance UK “não era capaz de ser efetivamente supervisionada” depois de se recusar a responder perguntas sobre os negócios globais da Binance. O regulador de Liechtenstein, em um relatório de 2020, disse que as negociações da Binance com o órgão eram “não transparentes”, pois se recusava a fornecer informações financeiras mediante solicitação. Em um artigo publicado em janeiro, a Reuters informou que a Binance cancelou os planos de buscar uma licença em Malta em 2019 devido às preocupações de Zhao sobre o nível de divulgação financeira necessário.

Os advogados da Binance disseram que era “falsa equivalência” confundir “questões distintas da capacidade de resposta de nosso cliente às solicitações de divulgação da lei, com pedidos de licenciamento para seus próprios negócios que envolveriam tipos totalmente diferentes de divulgações”. A Binance disse que era “o participante mais ativo do setor” trabalhando com a aplicação da lei para “desenvolver as melhores práticas, mitigar/impedir novos métodos de criminalidade e impedir que receitas ilícitas entrem no mercado”.

A Binance disse que qualquer sugestão de que se recusa a compartilhar dados com autoridades que fazem solicitações legítimas é “absolutamente falsa”. Ele disse que tem políticas e procedimentos rígidos para avaliar tais solicitações e se reserva o direito de recusar “quando não houver propósito legal”.

“NÃO TENHA MEDO”

Zhao viajou pela primeira vez para a Rússia como CEO da Binance em outubro de 2019. Em um fórum de tecnologia em Moscou, ele disse ao público que deixasse de ser “escravo” das finanças tradicionais. Sua apresentação de slides citou o filósofo do século 18 Jean-Jacques Rousseau: “Um homem nasce livre, mas em todos os lugares ele está acorrentado”.

A Binance mirou na Rússia para expansão, observando em uma postagem no blog de 2018 a comunidade de criptomoedas “hiperativa” do país. A exchange fez parceria com a empresa de pagamentos Advcash, com sede em Belize, para permitir que os usuários depositem e saquem rublos usando cartões bancários. Advcash disse que a parceria ainda está ativa.

A Binance gradualmente conquistou uma fatia dominante do mercado de criptomoedas russo. Em meados de 2021, os volumes de negociação da Binance na Rússia a tornaram o segundo maior mercado global da exchange depois da China, inclusive entre os clientes “VIP” que negociam grandes quantidades de criptomoedas, disse uma pessoa com conhecimento direto dos dados da empresa. Em março deste ano, a Binance processou quase 80% de todas as transações de rublo para cripto, de acordo com dados do pesquisador CryptoCompare, no valor de cerca de 85 bilhões de rublos (US$ 1,1 bilhão).

“As pessoas simplesmente confiavam nele. Sempre foi um passo à frente dos concorrentes”, disse Maksim Sukhonosik, um comerciante russo de criptomoedas e cofundador da empresa de consultoria em blockchain Colibri Group.

No entanto, em 2020, a Binance começou a chamar a atenção das autoridades russas, que na época eram hostis às criptomoedas. O órgão de vigilância de comunicações da Rússia baniu seu site por supostamente carregar material proibido sobre a compra de criptomoedas. A Binance contestou a decisão no tribunal e a proibição foi retirada em janeiro de 2021, de acordo com declarações que a Binance postou em seu grupo Telegram para usuários russos.

A Binance disse à Reuters que o processo foi indeferido por motivos processuais porque a empresa não foi devidamente notificada. O regulador não respondeu aos pedidos de comentários.

Navalny foi preso naquele mês em seu retorno à Rússia, depois de se recuperar de envenenamento com o agente nervoso Novichok. Ele, juntamente com os governos dos EUA e da Grã-Bretanha, culpou o FSB pelo ataque, uma acusação que a Rússia rejeita. O FSB não respondeu às perguntas deste artigo.

Uma parte central do caso dos promotores russos contra Navalny foi o financiamento de sua fundação. Em seu julgamento, eles o acusaram de roubar mais de 350 milhões de rublos, então avaliados em cerca de US$ 4,8 milhões, que a fundação recebeu como doações. Navalny negou a acusação. Volkov disse à Reuters que as forças de segurança interrogaram milhares de apoiadores que doaram por meio de bancos russos. Nenhum desses doadores usou moedas digitais, disse ele.

A arrecadação de fundos de criptomoedas de Navalny aumentou após sua prisão. Os mais de 670 bitcoins que os apoiadores doaram via Binance e outras exchanges agora valeriam quase US$ 28 milhões, de acordo com dados do blockchain, embora Volkov tenha dito que o valor real arrecadado é menor porque os bitcoins foram vendidos após o recebimento a um preço mais baixo.

Quando um tribunal russo proibiu a fundação de Navalny em junho de 2021, declarando-a uma “organização extremista”, a rede disse aos apoiadores no Twitter para “aprender a usar criptomoedas” e recomendou que abrissem contas Binance. Em um guia de instruções posterior, a fundação aconselhou os doadores a enviar cartões de identidade para a Binance para verificar suas contas, observando que ainda não houve casos de qualquer exchange de criptomoedas fornecendo informações às autoridades russas. “Você não precisa ter medo”, disse o guia.

Após a explosão nas doações de bitcoin de Navalny, o FSB começou a explorar como identificar seus doadores de criptomoedas, de acordo com a pessoa a par do assunto. O FSB, disse a pessoa, instruiu Rosfin a encontrar uma maneira de atingir esse objetivo. Respondendo a perguntas da Reuters, Rosfin disse que está proibido de divulgar medidas de combate ao financiamento do terrorismo. Ele disse que Navalny estava envolvido em “atividade terrorista”.

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“FORA DAS SOMBRAS”

Em abril de 2021, uma organização sem fins lucrativos russa chamada Digital Economy Development Fund convidou a Binance para uma reunião privada com Rosfin em um prédio do governo em Moscou, de acordo com o convite visto pela Reuters. A organização é chefiada por um ex-conselheiro de Putin em política de internet, German Klimenko, e foi criada em 2019 para desenvolver tecnologias russas. O site do fundo diz que um de seus parceiros é o Ministério do Comércio e Indústria da Rússia. Kostarev, diretor da Binance, preside o comitê do fundo sobre moedas digitais.

Nem o Fundo de Desenvolvimento da Economia Digital nem Klimenko responderam a e-mails pedindo comentários.

Outra exchange, a OKX, originalmente chinesa, mas agora sediada nas Seychelles, também foi convidada, disse uma pessoa familiarizada com a reunião. Um porta-voz da OKX disse que a empresa recusou o convite, sem dar uma razão.

Na reunião, de acordo com as mensagens de Kostarev, Rosfin disse que queria que as exchanges se registrassem na agência para que pudessem receber seus pedidos de informações de clientes. Kostarev escreveu ao sócio para dizer que não via a demanda como um problema. Ele disse ao associado que o FSB também estava interessado em criptomoedas. Ele não detalhou.

Questionado sobre a reunião de Kostarev com Rosfin, Binance disse: “Nós não trabalhamos, colaboramos ou fazemos parceria com essa organização”. Cinco meses depois, Rosfin enviou um questionário à Binance, revisado pela Reuters, buscando mais informações sobre as verificações de antecedentes da exchange sobre clientes e seu “canal de comunicação preferencial” com autoridades para solicitações de transações de criptomoedas. Questionada sobre esta comunicação, a empresa disse: “A Binance leva a sério suas obrigações de conformidade e recebe oportunidades de consultar os reguladores”.

Kostarev disse ao associado de negócios em uma mensagem na época do questionário que a Binance estava intensificando os esforços para se envolver com o governo na regulamentação de criptomoedas. Rosfin estava preparado para apoiar a Binance nisso, escreveu Kostarev.

Mas o banco central russo se opôs a que Moscou regulasse as criptomoedas e permitisse que o mercado florescesse com a preocupação de que isso encorajaria atividades criminosas. Muitos dos bancos centrais do mundo, cuja missão inclui controlar a oferta de dinheiro, têm dúvidas semelhantes sobre o mundo selvagem das criptomoedas. A governadora Elvira Nabiullina disse ao parlamento russo em novembro que “um Estado responsável não deve estimular sua distribuição”. Uma porta-voz do banco central se recusou a comentar.

Em janeiro deste ano, a Binance anunciou que havia contratado uma autoridade sênior do banco central, Olga Goncharova, como diretora para a região da Grande Rússia. Goncharova construiria uma “interação sistemática” com autoridades na Rússia, disse Binance.

Depois que Nabiullina propôs a proibição do uso de criptomoedas em território russo no final daquele mês, Kostarev disse ao parceiro de negócios em uma mensagem que a Binance estava “em guerra” com o banco central. Todas as outras agências governamentais russas queriam legalizar as moedas digitais, disse Kostarev. O suporte para criptomoedas estava de fato crescendo em Moscou. Após o pedido de proibição de Nabiullina, um alto funcionário do Ministério das Finanças apoiou publicamente a lei que exigiria que as exchanges de criptomoedas entregassem os nomes de seus clientes, dizendo que era necessário garantir “transparência”.

Putin então interveio. Em uma reunião televisionada com ministros em 26 de janeiro, ele pediu ao governo e ao banco central que chegassem a uma “opinião unânime” sobre a regulamentação de criptomoedas. Ele observou que a Rússia tinha “certas vantagens competitivas” no setor, como eletricidade excedente, o insumo mais crucial para a criação de criptomoedas com fome de energia.

Duas semanas depois, o governo aprovou um plano de regulamentação de criptomoedas, elaborado por agências como Rosfin e FSB, que traria a “indústria das sombras”.

Kostarev twittou em resposta a um artigo sobre o anúncio: “Finalmente algumas boas notícias”.

Em um documento que descreve o marco regulatório proposto, o governo disse que sem tal sistema a aplicação da lei “não será capaz de responder efetivamente a ofensas e crimes”. O governo criaria um banco de dados de carteiras de criptomoedas relacionadas ao financiamento do terrorismo, disse o governo, e as exchanges teriam que divulgar informações sobre seus clientes à Rosfin. O Ministério das Finanças apresentou uma versão inicial do projeto de lei em 18 de fevereiro.

Seis dias depois, as forças russas invadiram a Ucrânia. O comércio de rublos da Binance explodiu quando as nações ocidentais impuseram sanções à Rússia e o Kremlin limitou as retiradas de moeda estrangeira. Os dados da CryptoCompare mostram que o volume médio diário da Binance para transações de rublos nas três primeiras semanas da guerra foi quase quatro vezes maior do que no mês anterior.

No grupo de Telegram russo da Binance, alguns representantes voluntários de clientes, conhecidos como Binance Angels, endossaram as postagens dos traders agradecendo à Binance por não bloquear contas, incluindo uma mensagem pedindo à Binance para não “cair nessa porcaria de guerra”. A Binance recrutou centenas de Angels em todo o mundo para promover a exchange para traders de criptomoedas locais.

“A Binance não interfere na política”, escreveu um Angel. A Binance disse à Reuters que os Angels não são porta-vozes da empresa.

A Binance também recebeu elogios do partido Rússia Unida de Putin. Um legislador, Alexander Yakubovsky, falando ao jornal oficial do parlamento em 14 de março, chamou a Binance de “principais especialistas em nosso país” aconselhando políticos sobre regulamentação de criptomoedas. A empresa “está sob forte pressão de países hostis à Rússia”, disse ele. Binance disse que eles nunca se encontraram ou se comunicaram com Yakubovsky e suas opiniões eram suas.

($ 1 = 78.2830 rublos)

Fonte: Relatório Especial Reuters