No final de 2018, as empresas por trás da criptomoeda mais negociada lutavam para manter seu acesso ao sistema bancário global. Alguns de seus patrocinadores recorreram a intermediários obscuros, documentos falsificados e empresas de fachada para voltar, mostram os documentos.

Um desses intermediários, um importante negociador de tether na China, estava tentando “contornar o sistema bancário fornecendo faturas de vendas falsas e contratos para cada depósito e saque”, disse Stephen Moore, um dos proprietários da Tether Holdings Ltd., em um comunicado. e-mail visto pelo The Wall Street Journal.
O Sr. Moore disse que era muito arriscado continuar usando as faturas de vendas e contratos falsos, que ele havia assinado, e recomendou que abandonassem os esforços para abrir as contas, mostram os e-mails. “Eu não gostaria de discutir nenhum dos itens acima em um possível caso de fraude/lavagem de dinheiro”, escreveu ele.

A Tether administra a tether, a stablecoin de US$ 71 bilhões que é a criptomoeda mais negociada, e uma empresa irmã administra a Bitfinex, uma das maiores exchanges de criptomoedas do mundo. Perder o acesso ao sistema bancário era “uma ameaça existencial” para seus negócios, disseram as empresas em um processo.

Um cache de e-mails e documentos analisados ​​pelo Journal mostram um esforço de longa data para se manter conectado ao sistema financeiro. As empresas muitas vezes escondiam suas identidades atrás de outras empresas ou indivíduos. O uso de terceiros ocasionalmente causava problemas, incluindo centenas de milhões de dólares em ativos apreendidos e conexões com uma organização terrorista designada.

A Tether não comentou seus esforços para abrir contas bancárias. O Sr. Moore não respondeu aos pedidos de comentários.

O Tether está sob investigação do Departamento de Justiça dos EUA, de acordo com uma pessoa familiarizada com o assunto. A investigação foi supervisionada pelo escritório do procurador-geral de Manhattan.

Na semana passada, esse escritório acusou Sam Bankman-Fried, ex-diretor executivo da falida exchange de criptomoedas FTX, de conspiração para cometer fraude bancária por abrir uma conta bancária nos EUA em nome de um negócio aparentemente não relacionado, além de 11 outras acusações. O Sr. Bankman-Fried se declarou inocente das acusações anteriores contra ele e negou ter cometido fraude.

O Departamento de Justiça intensificou suas investigações nos mercados de criptomoedas.
FOTO: TING SHEN/BLOOMBERG NEWS

A Procuradoria dos EUA não quis comentar. A Tether disse no ano passado que rotineiramente mantinha um diálogo aberto com as agências de aplicação da lei e que o Departamento de Justiça não parecia estar investigando ativamente a Tether.

Não foi possível determinar se os investigadores estão analisando os esforços do Tether para abrir contas bancárias por volta de 2018. A investigação sobre o Tether foi relatada anteriormente pela Bloomberg News.

O acesso ao sistema bancário é especialmente importante para amarrar. Ao contrário de muitas criptomoedas voláteis, o valor do tether está atrelado ao dólar americano . Para muitos investidores, o tether desempenha o papel de uma conta do mercado monetário em uma corretora.

Esse papel torna o tether um importante ponto de entrada e saída para o investimento em criptomoedas e uma fonte crucial de liquidez na economia criptográfica. A criptomoeda negocia mais do que bitcoin e ether combinados na maioria dos dias , de acordo com o CoinMarketCap.

Os esforços do Tether para manter o acesso bancário tornaram-se urgentes em março de 2017, quando A Wells Fargo & Co. parou de processar transações de várias contas taiwanesas que o Tether estava usando.

A mudança desencadeou “uma ameaça existencial aos seus negócios”, de acordo com uma ação movida pela Tether e suas empresas irmãs contra o banco. O processo foi logo retirado.

Phil Potter foi diretor de estratégia da Tether, que administra uma stablecoin que é a criptomoeda mais negociada. FOTO: CHRISTOPHER GOODNEY/BLOOMBERG NEWS

Phil Potter, agora ex-diretor de estratégia da Tether, procurou acalmar os usuários ansiosos em uma teleconferência algumas semanas depois, dizendo que a Tether e a Bitfinex sempre encontraram uma solução. “Tem havido muitos truques de gato e rato que todos na indústria têm de usar”, disse Potter em uma gravação da ligação.

As empresas abriram novas contas usando executivos de negócios estabelecidos e ajustando os nomes das empresas, de acordo com os documentos. Em Taiwan, as contas eram mantidas em confiança por
Chrise Lee, executiva da Hylab Technology Ltd., que fabrica decodificadores de televisão. Mas as contas foram abertas sob o nome de Hylab Holdings Ltd., mostram os documentos. O Sr. Lee não respondeu a um pedido de comentário.

Outra conta em uma lista de várias criadas para uso pela Tether e Bitfinex foi aberta na Turquia em nome de uma empresa chamada Deniz Royal Discaret Limited Sirketi, de acordo com um dos documentos. Essa conta foi supostamente usada para lavar dinheiro arrecadado pelas Brigadas armadas Izz ad-Din al-Qassam do Hamas, de acordo com uma declaração apresentada pelo Departamento de Justiça. As Brigadas al-Qassam são consideradas uma organização terrorista pelo governo dos Estados Unidos.

A conta foi citada em 2020, quando o Departamento de Justiça interrompeu uma operação de financiamento do terrorismo que as Brigadas al-Qassam usavam para aceitar doações de criptomoedas e convertê-las em moeda fiduciária. A operação supostamente usou um negócio de transmissão de dinheiro do mercado negro que usou uma conta na Bitfinex e realizou mais de US$ 80 milhões em transações com a conta Deniz Royal, de acordo com documentos judiciais e pessoas familiarizadas com o assunto.

O Signature Bank fez uma investida no mercado de criptomoedas, mas desde então recuou.
FOTO: MARISSA ALPER PARA THE WALL STREET JOURNAL

As autoridades dos EUA apreenderam mais de US$ 1 milhão supostamente vinculados às Brigadas al-Qassam, com a maior parte proveniente do negócio de transmissão de dinheiro que transacionou com Deniz Royal, de acordo com a empresa de análise de blockchain Chainalysis. O caso está atualmente sob sigilo.

A Bitfinex também transferiu mais de US$ 1 bilhão para um processador de pagamentos com sede no Panamá chamado Crypto Capital Corp., apesar da falta de um acordo por escrito entre as empresas, mostram os registros do tribunal. A Crypto Capital agora está extinta.

A Crypto Capital normalmente usava empresas de fachada para abrir redes de contas bancárias que funcionavam como um negócio de transmissão de dinheiro não licenciado para empresas de criptografia. Documentos judiciais federais mostram que os bancos nos EUA foram informados de que as contas seriam usadas principalmente para transações imobiliárias.

Em outubro de 2018, o plano da Crypto Capital estava saindo pela culatra. Cerca de US$ 850 milhões dos fundos das empresas foram apreendidos pelas autoridades dos Estados Unidos e da Europa como resultado de investigações criminais sobre fraude bancária e suposta lavagem de dinheiro. Os clientes tiveram problemas para sacar fundos, o tether perdeu sua paridade com o dólar americano e a Bitfinex emprestou do Tether para cobrir o buraco em seu balanço.

No ano seguinte, a Bitfinex disse que foi fraudada pela Crypto Capital e ainda está lutando contra as apreensões.

Por fim, as empresas conseguiram abrir pelo menos nove novas contas bancárias para empresas de fachada na Ásia durante nove dias em outubro de 2018, de acordo com os documentos. Naquele mês, a Bitfinex anunciou aos clientes que tinha uma nova “solução bancária distribuída” para aceitar moedas tradicionais.

Nas comunicações com os clientes, as empresas tomaram medidas para incentivá-los a manter os detalhes de novos acordos bancários para si mesmos. “A divulgação dessas informações pode prejudicar não apenas você e a Bitfinex, mas todo o ecossistema do token digital”, dizia uma página do cliente no site da Bitfinex.

Os executivos da Tether e da Bitfinex também tentaram expandir seu acesso bancário com uma conta no Signature Bank de Nova York, que havia feito um esforço para cripto . A Signature fechou duas contas vinculadas às empresas no início daquele ano, de acordo com os documentos, e rejeitou outra tentativa da Bitfinex naquele outono, segundo uma pessoa familiarizada com o assunto.

Os banqueiros de assinatura foram então apresentados a uma empresa chamada AML Global, uma corretora de combustível de aviação que estava procurando abrir uma conta.

A conta seria controlada por Christopher Harborne, de acordo com o aplicativo, que disse que seria usada para negociar criptomoedas principalmente em uma bolsa conhecida chamada Kraken, com o objetivo de proteger a exposição cambial. O Sr. Harborne é um grande apoiador do Brexit e do Partido Conservador do Reino Unido e é dono da AML Global.

O aplicativo não dizia que o Sr. Harborne possuía cerca de 12% da Tether e da Bitfinex sob outro nome, Chakrit Sakunkrit. O nome Sakunkrit havia sido adicionado anteriormente a uma lista de nomes que o banco achava que estavam tentando escapar dos controles anti-lavagem de dinheiro quando as contas anteriores das empresas foram fechadas, mas a de Harborne não.

Os executivos de conformidade questionaram por que uma conta que deveria estar sendo negociada no Kraken estava recebendo grandes entradas do que parecia ser Bitfinex. “A Bitfinex não foi mencionada em nenhum lugar na papelada fornecida”, escreveu um executivo da Signature, de acordo com os documentos. “Se eles estão comprando/vendendo com a Kraken, por que o dinheiro só vem da Bitfinex?”

A conta da AML foi aberta provisoriamente, mas logo foi fechada depois que o banco percebeu que a conta estava conectada à Bitfinex, segundo pessoas familiarizadas com o assunto. O Sr. Harborne não respondeu a um pedido de comentário.

Fonte: The Wall Street Journal

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